USMNT Raih Posisi Teratas di Grup Kualifikasi Piala Dunia CONCACAF

Apakah Tim Nasional Pria AS akhirnya menemukan striker pencetak gol mereka untuk sepuluh tahun ke depan? Mengisi lubang yang ditinggalkan oleh pemain seperti Landon Donovan dan Clint Dempsey telah menjadi masalah bagi pelatih kepala Gregg Berhalter, tetapi tampaknya Richard Pepi bisa menjadi orangnya.

Bulan lalu, ia memainkan peran kunci dalam pertarungan babak kedua yang luar biasa melawan Honduras, mencetak gol dan menginspirasi tim untuk meraih kemenangan comeback 4-1 yang luar biasa.

Kemudian kemarin, salvo dua golnya melawan Jamaika di Austin, Texas memberi USMNT kemenangan 2-0 yang telah membawa mereka ke puncak tabel Kualifikasi Piala Dunia CONCACAF, di depan Meksiko dengan selisih gol.

Jamaika Beruntung Mengakhiri Babak dengan 11 Pria

Permainan dimulai dengan cara yang membuat frustrasi para penggemar AS. Hanya 20 detik, Kemar Lawrence secara brutal menjatuhkan Paul Arriola tanpa ada seorang pun di antara Arriola dan kiper Jamaika.

Hanya kuning. #USMNT pic.twitter.com/4Yx8aQdxBj

— USMNT Only (@usmntonly) 7 Oktober 2021

Itu adalah pelanggaran merah langsung, tetapi Reon Radix, wasit Grenadan, dengan agak lunak hanya memberikan kuning.

Kemudian pada menit ke-33, pelanggaran yang lebih mencolok membuat Damion Lowe menjatuhkan Brenden Aaronson tepat di tepi kotak penalti lagi dengan hanya kiper yang harus ditaklukkan. Ini jelas kartu merah.

Sekali lagi, petugas entah bagaimana hanya melihatnya sebagai warna kuning.

Kartu merah atau tekel bersih? Wasit Reon Radix membagi selisih dan memberikan kuning untuk Damion Lowe. #USMNT masih 0-0 vs Jamaika

(melalui @ESPNFC) pic.twitter.com/fQazP8lDlo

— Planet Fútbol (@si_soccer) 8 Oktober 2021

Jamaika beruntung tidak hanya masuk pada babak pertama, tetapi dengan tim yang tidak dikurangi menjadi sembilan orang. Namun, mereka tidak bisa memanfaatkan keberuntungan mereka karena USMNT melanjutkan dominasi permainan mereka di babak kedua.

Pepi Di The Double

Bermain dengan semangat muda, tim AS tidak membiarkan keputusan itu mengganggu mereka. Empat menit memasuki babak kedua, gerakan indah yang melibatkan Sergino Dest dan Yunus Munsah membuat Dest melepaskan umpan silang yang disundul Pepi untuk membuat penonton Austin menjadi liar.

TANGGAL ️ PEPI

USMNT naik 1-0 atas Jamaika pic.twitter.com/UmO45fcMnA

— ESPN FC (@ESPNFC) 8 Oktober 2021

Dalam mencetak gol, Pepi yang berusia 18 tahun menjadi pemain termuda yang pernah mencetak gol berturut-turut untuk USMNT.

Namun, striker FC Dallas itu belum selesai. Pada menit ke-62, Robinson dan Aaronson bekerja sama untuk menciptakan peluang bagi Pepi, yang dengan cerdik kehilangan pengawalnya, bagi sang striker untuk mencetak gol dan membuat para penggemar kembali bergemuruh dengan gembira.

PEPI GANDA!

ANAK TERBAKAR pic.twitter.com/OMZIhLq3l0

— ESPN FC (@ESPNFC) 8 Oktober 2021

Dengan gol itu, Pepi menjadi pemain USMNT termuda kedua yang mencetak lebih dari satu gol dalam pertandingan kualifikasi Piala Dunia, hanya di belakang Christian Pulisic yang cedera.

Striker itu diganti tak lama setelah itu, dengan tepuk tangan meriah dari para penggemar yang mengubah namanya saat ia meninggalkan lapangan.

“Rasanya istimewa bisa mencetak gol di sini di Texas,” kata Pepi, penduduk asli El Paso, setelah pertandingan, “Tidak hanya di sini di Texas tetapi di depan para penggemar kami. Ini perasaan yang luar biasa.”

Desas-desus adalah sejumlah tim top Eropa terus mengawasi striker bintang berusia 18 tahun FC Dallas dan dengan penampilan seperti ini, minat itu kemungkinan akan tumbuh lebih jauh.

Klasemen Kualifikasi Piala Dunia CONCACAF

Kemenangan USMNT dikombinasikan dengan hasil imbang 1-1 antara Meksiko dan Kanada di Mexico City berarti bahwa tim Amerika Serikat sekarang berada di puncak Tabel Kualifikasi Piala Dunia CONCACAF dengan selisih gol di depan Meksiko. Kanada berada di urutan ketiga dengan dua poin di belakang setelah tiga kali imbang dan satu kemenangan dalam empat pertandingan mereka.

Bagi pelatih Berhalter, timnya telah mencetak gol terbanyak (7) dan kebobolan paling sedikit (2 – bersama dengan Panama dan Kosta Rika) dari semua tim di kualifikasi.

Hasil lain di grup melihat Honduras dan Kosta Rika bermain imbang 0-0, dengan El Salvador menimbulkan kekalahan pertama Panama kampanye dengan kemenangan 1-0 di Estadio Cuscatlan, Enrico Hernandez mencetak gol.

USMNT melakukan perjalanan ke Panama untuk pertandingan berikutnya pada hari Minggu, sebelum mereka kembali ke rumah untuk menghadapi Kosta Rika pada hari Rabu di Lapangan Lower.com di Columbus, Ohio.

Dua kemenangan dalam dua pertandingan itu akan menjadi dorongan besar bagi harapan AS lolos ke Piala Dunia di Qatar pada Desember 2022.

Dan dengan Pepi yang memimpin, hanya sedikit yang akan bertaruh melawan USMNT yang muda dan menarik ini untuk mencapai prestasi itu, terutama dengan pemain seperti Christian Pulisic dan Giovanni Reyna yang akan masuk setelah fit.

Author: Samuel Reid